Le changement climatique : son impact sur les villes

Les jalons sur la route du chaos climatique sont trop fréquents de nos jours : en 2015, l’Observatoire de Manua Loa à Hawaii a rapporté que la concentration quotidienne moyenne de CO2 dans l’atmosphère avait dépassé 400 parties par million (ppm) pour la première fois ; chaque année, le niveau de la glace de mer de l’Arctique s’abaisse de plus en plus bas ; Le pergélisol dans des régions comme la Sibérie et l’Alaska fond, libérant des quantités dangereuses de méthane dans l’atmosphère ; et chaque année, des tempêtes plus violentes et des sécheresses plus sévères dans différentes parties du monde. En effet, les nouvelles d’événements climatiques apocalyptiques sont si nombreuses qu’elles peuvent donner l’impression d’être écrasantes, produisant une sorte de lassitude face aux catastrophes. Une annonce récente mérite cependant une attention particulière : à l’été 2014, une équipe de scientifiques de la NASA a annoncé des preuves concluantes que le recul des glaces dans le secteur de la mer d’Amundsen de l’Antarctique occidental était devenu imparable. Cette seule fonte, ont-ils conclu, fera monter le niveau de la mer de plus d’un mètre (3 pieds). Lorsque les glaciers Pine Island, Thwaites et d’autres glaciers du secteur de la mer d’Amundsen s’effondrent dans l’océan, on s’attend à ce que l’effet soit comme un bouchon de liège retiré d’une bouteille de champagne : la glace que les glaciers retenus se précipiteront rapidement dans la mer, et toute la nappe glaciaire de l’Antarctique occidentale s’effondrera. Par conséquent, le niveau de la mer augmentera de 3 à 5 mètres (10-16 pieds). En outre, on a récemment découvert que le même processus qui est à l’origine de cet effondrement, à savoir l’intrusion d’eau océanique plus chaude sous les glaciers de l’Antarctique occidentale, érode également les principaux glaciers de l’Antarctique orientale. L’inlandsis de l’Antarctique oriental contient encore plus de glace que l’inlandsis occidental : le glacier Totten à lui seul représenterait 7 mètres (23 pieds) d’élévation du niveau de la mer. Comme si ce n’était pas une mauvaise nouvelle, un processus de fonte similaire a également lieu au Groenland, où les fjords qui pénètrent loin à l’intérieur des terres transportent de l’eau chaude en profondeur sous la calotte glaciaire.

Ces rapports renversent des hypothèses de longue date sur la stabilité des glaciers du Groenland : jusqu’à récemment, les scientifiques avaient prédit que la calotte glaciaire du Groenland se stabiliserait une fois que les glaciers proches du réchauffement de l’océan auraient fondu. La découverte de fjords de glace atteignant près de soixante-cinq milles à l’intérieur des terres a des implications majeures puisque la fonte des glaciers sera beaucoup plus importante que prévu. Les calottes glaciaires de l’Antarctique et du Groenland réunies contiennent plus de 99 % de la glace glaciaire de la Terre. S’ils fondaient complètement, ils élèveraient le niveau de la mer à 65 mètres (200 pieds), ce qui est pratiquement inconcevable. Bien que l’on ne sache pas exactement combien de temps prendra la désintégration de ces calottes glaciaires, les implications d’une telle fonte pour les villes côtières du monde sont frappantes et encore presque totalement méconnues du grand public. Comme le souligne Robert DeConto, co-auteur d’une étude récente qui prédit des taux de fonte beaucoup plus rapides dans les plus grands glaciers du monde, nous sommes déjà aux prises avec 3 millimètres par an d’élévation du niveau de la mer, mais si les calottes glaciaires s’effondrent,  » nous parlons de centimètres par an « . C’est vraiment dur. À ce moment-là, votre ingénierie ne peut pas suivre ; vous en êtes à la démolition et à la reconstruction. »

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Chose choquante, peu de prévisions scientifiques orthodoxes de l’élévation du niveau de la mer ont pris en considération la désintégration des calottes glaciaires de l’Antarctique et du Groenland. Le dernier rapport du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat (GIEC), par exemple, prévoit une élévation de trois pieds du niveau de la mer d’ici 2100, mais cette prévision ne tient pas compte d’une contribution significative de l’inlandsis de l’Antarctique occidental. Comme la projection du GIEC pour l’effondrement de la glace de mer arctique, qui est passée de 2100 à 2050 dans le dernier rapport, cette prévision est nettement trop faible. Qu’est-ce qui explique de telles erreurs de calcul flagrantes ? Les protocoles de vérifiabilité scientifique fournissent une explication partielle. Le grand public a voulu savoir d’urgence, après les ouragans dévastateurs comme Katrina et Sandy, si la dévastation a été causée par le changement climatique. Mais malheureusement, jusqu’à tout récemment, les scientifiques ont été incapables d’établir des liens directs entre des phénomènes météorologiques extrêmes particuliers et le changement climatique en général. Comme le philosophe de l’environnement Dale Jamieson le dit dans Reason in a Dark Time, cela reviendrait à dire qu’un home run spécifique est « causé » par la moyenne au bâton d’un joueur de baseball. Si les scientifiques sont de moins en moins réticents à établir ces liens, à mesure que la science de l’attribution devient plus sophistiquée et capable de suivre les causes des phénomènes météorologiques extrêmes, le changement se produit encore lentement.

Néanmoins, le fait que le GIEC n’ait pas tenu compte de la destruction des calottes glaciaires de l’Antarctique et du Groenland ne peut qu’ajouter au scepticisme à l’égard de leurs prédictions, surtout après qu’ils ont été largement attaqués pour leurs calculs de 2007 sur la vitesse de fonte des glaciers de l’Himalaya. De plus, alimenté par l’industrie du déni du changement climatique, les prédictions trop optimistes du GIEC pour l’avenir ne feront qu’accroître le scepticisme. Dans son rapport de 2000, par exemple, l’organisme suppose que près de 60 % des réductions d’émissions espérées se produiront indépendamment des mesures d’atténuation explicites. Comme le théoricien urbain Mike Davis l’a souligné, les objectifs d’atténuation du GIEC supposent que les profits du capitalisme fossile seront recyclés en technologies vertes plutôt qu’en suites penthouse dans des gratte-ciel en plein essor. Le GIEC projette une évolution axée sur le marché vers une économie post-carbone, un ensemble d’hypothèses qui, comme le montrent trop clairement les niveaux en spirale des émissions de gaz à effet de serre depuis 2000, sont tout à fait erronées. Ces projections concernant l’élévation du niveau de la mer et la vulnérabilité des villes côtières devront être radicalement révisées, surtout après que des catastrophes urbaines spectaculaires ont mis en évidence l’inadéquation des projections actuelles. Mais ces transformations qui changent le monde ne se produiront pas dans un avenir lointain. Citant des preuves tirées de la dernière grande fonte des glaces au cours de la période eemienne, une phase interglaciaire il y a environ 120 000 ans qui était moins de 1ºC plus chaude qu’aujourd’hui, le climatologue James Hansen prédit qu’en l’absence d’une réduction forte et durable des émissions de gaz à effet de serre, le niveau des mers du globe  » est susceptible d’augmenter de plusieurs mètres sur une échelle de 50 à 150 ans « . Si elles s’avèrent exactes, les prévisions de Hansen indiquent une transformation complète de l’habitation humaine à travers le monde en l’espace d’une génération.

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Une frénésie hédoniste pour mettre fin à tous les binges.
Les prédictions du GIEC sont une pièce avec l’un des dilemmes éthiques clés de l’âge anthropocène, l’ère de la domination humaine sur l’environnement planétaire. Malgré les impacts de plus en plus destructeurs du changement climatique sur la planète, les causes et les effets, les auteurs et les victimes sont extrêmement difficiles à identifier, que ce soit dans le temps ou dans l’espace. Le changement climatique est la forme ultime de violence lente. Cela a rendu difficile l’identification des responsables et a conduit à une paralysie politique. Comme l’affirme le philosophe Stephen Gardiner dans A Perfect Moral Storm, trois asymétries structurelles créent le cul-de-sac actuel. Partout dans le monde, les 1 pour cent hyper-riches sont engagés dans une frénésie hédoniste pour mettre fin à tous les binges, leur consommation systématique anéantissant les perspectives des pauvres, de la nature et des générations futures. Tandis qu’ils pillent la planète, les riches vivent dans des penthouses bien protégés et des garnisons suburbaines, détournant assidûment leurs yeux de la majorité mondiale, du monde naturel qui se détériore rapidement et de l’avenir qu’ils effacent sans se soucier de l’avenir. Actuellement, les générations futures n’ont aucun moyen d’interrompre les orgies des riches, le monde naturel ne peut faire valoir ses droits et les victimes du chaos climatique ont peu de chance de renverser la tyrannie du 1 %.

Des catastrophes comme l’ouragan Sandy nous font prendre conscience que nous sommes victimes des réalisations technologiques de la modernité, mais nous sommes incapables d’arrêter la course effrénée vers le désastre que nos villes catalysent. Les théoriciens du désastre ont trouvé diverses façons de donner un sens à cette condition. Écrit sur les réactions des Américains pendant la guerre froide à la possibilité d’une annihilation totale dans la guerre nucléaire, le psychiatre Robert J. Lifton décrit un état d’engourdissement psychique dans lequel les gens se replient lorsqu’ils sont confrontés à la menace d’extinction, un état psychologique de désaveu qui aide à donner un sens aux réactions contemporaines à un futur de perturbation climatique anthropique. Sur la base de cette analyse, le sociologue Kari Marie Norgaard a écrit sur l’organisation sociale du déni qui a lieu dans les pays riches comme la Norvège et les États-Unis, où la majorité de la population non seulement n’est pas encore affectée par le changement climatique mais peut être considérée comme bénéficiant de la consommation continue de combustibles fossiles qui mettent en péril non seulement l’avenir mais aussi des parties de plus en plus étendues de la planète à l’heure actuelle. De même, le théoricien critique et provocateur professionnel Slavoj Žižek soutient que nos réponses à l’approche d’Armageddon sont façonnées par des formes de déni collectif, de désespoir et de repli sur soi.

Les inondations épiques inondent les Inundates Houston après l’ouragan Harvey
Houston. Photo : Getty Images.

La culture pop et la vie quotidienne sont saturées par ce que l’on pourrait appeler un  » effet catastrophique  » – un sentiment viscéral que nous ne nous dirigeons pas seulement vers l’effondrement de la civilisation, mais que nous sommes déjà au milieu de celle-ci. Le résultat a été une fascination pour l’apocalypse, parfois liée à la crise globale du changement climatique, et parfois d’une variété plus imaginative : zombies omniprésents, pandémies mondiales, raz-de-marée, gel éclair, famines. Ils offrent aux gens une expérience de catharsis climatique, une capacité à vivre des fantasmes effrayants de décomposition environnementale et sociale apocalyptique, tout en étant apaisés par ce qui est souvent le double de jérémiades coloniales-coloniales, où de forts protagonistes masculins blancs dirigent un groupe de survivants qui cherchent à reconstruire un ordre social purgé. En contraste avec ces histoires sensationnelles et totalement réactionnaires, des photographes comme Subhankar Banerjee créent des images aériennes fantomatiques des routes de migration changeantes prises par les caribous dans la Réserve faunique nationale de l’Arctique alors que la toundra fond sous eux, tandis que James Balog documente le recul hâtif des glaciers du globe en images sublimes, mais non dénaturées dans le temps. Pourtant, toutes créent des images qui remettent en question toute notion de progression linéaire de l’histoire, suggérant plutôt un présent et un avenir fragmenté, incohérent, ponctué de désastres et, de plus en plus, apocalyptique.

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Deux grandes marées convergent vers les villes du monde.
Christian Parenti commence son livre Tropic of Chaos par une description du corps d’un homme nommé Ekaru Loruman. Loruman était un pasteur de la tribu Turkana du nord-ouest du Kenya, un homme qui soignait le bétail dans les savanes arides de la vallée du Rift. Selon Parenti, il a été tué lors d’un raid sur le bétail lancé par les membres de la tribu Pokot voisine, sur le territoire de laquelle les Turkana s’étaient aventurés, leurs pâturages traditionnels ayant été décimés par une grave sécheresse. Parenti utilise la mort de Loruman pour s’engager dans ce qu’il appelle « la guerre climatique », une enquête sur les grandes forces géopolitiques et climatologiques qui se cachent derrière les causes immédiates de l’assassinat de Loruman. Pour Parenti, les pays anciennement coloniaux qui se situent dans la zone tropicale globale sont de plus en plus soumis à une convergence de trois facteurs : Les conflits civils durables qui sont l’héritage des guerres par procuration de l’ère de la guerre froide ; les appareils d’État creusés et largement impuissants produits par des décennies de programmes d’austérité néolibérale dans le Sud mondial ; et les changements climatiques anthropiques, qui exercent une pression accrue sur des ressources environnementales déjà surtaxées, comme les pâturages des peuples Turkana et Pokot dans la vallée du Rift. L’Organisation mondiale de la santé qualifie ces crises qui se chevauchent de « situations d’urgence complexes ». Le changement climatique provoque des conditions climatiques extrêmes telles que des sécheresses qui accélèrent des situations d’urgence complexes dans toute la zone que Parenti appelle les « tropiques du chaos ».

Parenti nous dit qu’Ekaru Loruman a eu trois femmes et huit enfants. Il n’explique pas ce qui est arrivé à ces femmes et enfants après la mort de Loruman. Peut-être ont-ils lutté pour garder le bétail de Loruman en vie face à des conditions environnementales et sociales hostiles. Certes, ils se seraient tournés vers d’autres membres de la tribu pour obtenir de l’aide, mais étant donné les conditions décrites par Parenti, il semble peu probable qu’ils trouveraient un refuge facile dans une famille stable d’hommes et de femmes de la famille. Peut-être que les femmes et les enfants de Loruman auraient éventuellement suivi les traces des millions de personnes chassées de la terre chaque année dans le monde entier. Abandonnant la terre amèrement contestée et aride de Loruman, ses femmes et ses enfants auraient pu chercher refuge dans une ville ou une ville voisine. Là-bas, ils se seraient attendus à trouver des niveaux de vie plus élevés et une existence plus paisible, mais ils seraient également confrontés à une autre convergence, tout aussi redoutable que celle décrite par Parenti, une conjoncture encore plus importante pour l’avenir de l’humanité et de la vie sur Terre en général : la collision d’une humanité en voie d’urbanisation et les formes de plus en plus extrêmes de temps déchaînés par le changement climatique.

Deux grandes marées convergent vers les villes du monde, générant un point culminant urbain sans précédent. La première est une marée humaine. En 2007, l’humanité est devenue une espèce à prédominance urbaine. Sur les quelque 7 milliards d’êtres humains qui vivent actuellement, 3,3 milliards vivent dans les villes. Mais si la condition humaine est aujourd’hui urbaine, cette humanité urbaine n’est pas uniformément répartie dans les villes du monde. Bien que les urbanistes du Nord considèrent souvent l’urbanisation sous l’angle des processus de construction des villes en Europe et en Amérique du Nord au cours des deux derniers siècles, la majeure partie de la population urbaine d’aujourd’hui vit dans le monde en développement, où la grande majorité de la croissance de la population urbaine aura lieu. Ces citadins sont dans une large mesure des réfugiés des politiques de déréglementation agricole et de libéralisation financière. Appliquées par les outils de l’hégémonie financière des pays développés, tels que la Banque mondiale et le Fonds monétaire international, ces politiques d’austérité économique ont poussé des millions de paysans à quitter la terre et à s’installer dans les bidonvilles des conglomérations urbaines du Sud mondial en pleine croissance mais largement désindustrialisées au cours du dernier demi-siècle. Cette amère récolte de la crise agraire mondiale a été l’une des plus grandes transformations de l’histoire de l’humanité. L’ordre mondial néolibéral a été essentiellement une machine générant des formes d’urbanisation extrême enracinées dans l’inégalité. Dans les villes du Sud, un tiers à la moitié de la population urbaine vit dans des établissements informels. Les résidents de ces zones non planifiées font face à des conditions très difficiles dans leur lutte pour survivre. Comme le dit Mike Davis,  » au lieu de villes de lumière s’élevant vers le ciel, une grande partie du monde urbain du XXIe siècle s’accroupit dans la misère, entouré de pollution, d’excréments et de décomposition « . Davis a été critiqué pour la ténor hyperbolique de sa description de la « planète des bidonvilles » néolibérale, et a été injustement accusé d’ignorer les formes quotidiennes de solidarité humaine qui unissent même les établissements informels les plus pauvres. Néanmoins, son récit rend compte des défis radicaux occasionnés par cette transformation fondamentale de la condition humaine (même s’il ne discute pas longuement du changement climatique).

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Houston. Photo : Getty Images

La nature dangereuse de ce que Davis appelle l’écologie des bidonvilles est un élément clé de l’urbanisation contemporaine. Les seules terres disponibles pour les pauvres ont tendance à être situées dans les zones les plus sujettes aux catastrophes des villes, sur des terrains qui n’ont pas été aménagés en raison des périls naturels – des glissements de terrain aux inondations – qui les rendent impropres à l’habitation d’élite. Souvent, les squatters urbains vivent au milieu de décharges toxiques ou de décharges de déchets industriels, au bord des voies ferrées et des lignes électriques, ou sur des terres basses et sujettes aux inondations. Leur vulnérabilité aux catastrophes environnementales est une extension du dur calcul social qui les pousse à vivre dans des sites dangereux. De plus, en vivant simplement dans ces endroits, les pauvres créent des conditions qui menacent leur propre vie, y compris ce que Davis appelle un « surplus excrémental ». Comme peu de bidonvilles disposent d’infrastructures sanitaires fonctionnelles, les maladies liées à l’approvisionnement en eau, à l’élimination des déchets et aux ordures tuent des milliers de personnes chaque jour dans le monde entier. Ce manque d’infrastructures est, dans de nombreux cas, un héritage du colonialisme, lorsque les colons européens considéraient les colonisés comme intrinsèquement indignes de vivre dans les villes et, par conséquent, refusaient systématiquement les commodités de la modernité aux quartiers urbains où vivaient les indigènes. L’héritage misérable de cette infrastructure coloniale a été intensifié plutôt qu’amélioré au cours des dernières décennies par les mesures prises par des institutions financières internationales comme la Banque mondiale pour privatiser les systèmes d’égouts et les usines de traitement de l’eau dans les villes du Sud.

Exacerbant cette dangereuse écologie des bidonvilles, la grande majorité des citadins du monde se trouvent directement sur le chemin de formes de plus en plus extrêmes de temps. Exilée par l’austérité, les conflits civils concomitants et les turbulences climatiques dans les mégalopoles du monde, une proportion de plus en plus grande de l’humanité se trouve particulièrement vulnérable à la deuxième grande force transformatrice de notre époque : les perturbations climatiques anthropiques. Près de 70 % de la population mondiale vit aujourd’hui dans des zones sujettes à la sécheresse ; dans les villes, l’effet d’îlot de chaleur peut intensifier l’impact des vagues de chaleur et provoquer des maladies infectieuses mortelles comme la méningite, le paludisme, la dengue et le virus du Nil occidental. En outre, près des deux tiers des villes du monde comptant plus de 5 millions d’habitants sont partiellement situées dans des zones côtières de faible altitude, où elles sont soumises à des cyclones de plus en plus fréquents et intenses et à des tempêtes côtières catalysées par le changement climatique. Près de 2 milliards de personnes, soit 38 % de l’humanité, vivent actuellement dans des zones côtières densément peuplées et très exposées aux inondations dévastatrices. Les tempêtes tropicales et les cyclones touchent actuellement 1,4 milliard de personnes chaque année, soit 24 % de la population urbaine contemporaine du monde. Le nombre de personnes exposées aux seuls cyclones devrait plus que doubler pour atteindre 680 millions d’ici 2050. Les zones les plus sujettes à de telles catastrophes s’étendent dans une bande à travers les tropiques de la planète, y compris les régions urbaines d’Amérique centrale, des Caraïbes, de la baie du Bengale, de la Chine et des Philippines. Dans ces « tropiques du chaos » urbain, les calamités qui frappent les habitants des bidonvilles doivent être considérées non pas comme des catastrophes « naturelles », mais comme des perturbations climatiques anthropiques dans lesquelles le développement inégal et l’inégalité sociale jouent un rôle clé.

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Pourquoi n’y a-t-il pas plus d’alarmes publiques ?
Mais le point culminant catastrophique ne se déroule pas seulement dans le Sud global. La menace que représentent les changements climatiques pour les pays riches est réelle, présente et croissante. L’avertissement le plus sévère du chaos à venir a peut-être été la canicule européenne de 2003, qui a tué environ 70 000 citadins européens, un chiffre qui éclipse les 1 800 morts de l’ouragan Katrina à la Nouvelle-Orléans. En outre, l’élévation du niveau des mers affectera de nombreuses villes mondiales puissantes, les principaux nœuds de commandement et de contrôle de l’économie capitaliste mondiale. La plupart de ces métropoles sont des villes portuaires, un fait largement ignoré dans la littérature sur la ville globale. Les États-Unis, par exemple, comptent huit grandes villes mondiales : New York, Los Angeles, Chicago, Boston, San Francisco-Oakland, Washington, DC, Miami et Philadelphie, toutes situées dans des zones côtières. (Chicago est située sur la côte intérieure du lac Michigan.) L’élévation du niveau de la mer et l’intensification des tempêtes menacent presque toutes ces régions. En termes globaux, les dix premières villes dont la population est aujourd’hui exposée aux catastrophes naturelles sont presque également réparties entre pays développés et pays en développement : Mumbai, Guangzhou, Shanghai, Miami, Ho Chi Minh Ville, Kolkata, Greater New York, Osaka-Kobe, Alexandrie et la Nouvelle-Orléans. En termes d’actifs économiques en péril, cependant, la liste penche fortement vers le monde développé, avec Miami, le Grand New York, la Nouvelle-Orléans, Osaka-Kobe, Tokyo, Amsterdam, Rotterdam, Nagoya, Tampa-Saint-Pétersbourg et Virginia Beach en tête de liste. Bien que ces villes contiennent 60 % des actifs économiques menacés, elles ne sont situées que dans quatre pays : les États-Unis, le Japon, les Pays-Bas et la Chine. Chacune de ces villes est un nœud clé dans les circuits mondiaux de transport et d’échange. Il y aura des ramifications extrêmement graves pour l’économie mondiale si l’une d’entre elles est sérieusement endommagée par les tempêtes à venir. On prévoit que la menace qui pèse sur la richesse de ces villes sera multipliée par dix en 2070, tandis que la population totale exposée aux catastrophes naturelles pourrait tripler pour atteindre environ 150 millions de personnes. Ces statistiques mettent en évidence le fait que la vulnérabilité aux phénomènes météorologiques extrêmes n’est pas simplement le résultat de l’exposition de masses de personnes aux ouragans, aux cyclones et aux sécheresses, mais le produit de l’interaction complexe des populations, des infrastructures, des institutions économiques et politiques et du changement climatique anthropique.

Inondations à Houston à la suite de l’ouragan Harvey
Houston. Photo : Getty Images

Les villes côtières font face à un avenir de crise systémique continue en raison du changement climatique. Ces crises sont susceptibles de se dérouler sous la forme d’une lente cascade de taux de mortalité en hausse, ponctuée de catastrophes spectaculaires. Avec l’explosion démographique dans ces villes, un nombre croissant de personnes risquent d’être abandonnées à leurs propres moyens, laissées à découvert par les infrastructures inexistantes ou en voie d’effilochage qui protègent les gens contre les catastrophes. Pour aggraver la menace de l’élévation du niveau de la mer, les terres sur lesquelles sont construites la plupart des villes côtières s’enfoncent simultanément dans un processus connu sous le nom d’affaissement. Ce processus a été directement responsable de l’impact dévastateur de l’ouragan Katrina sur la Nouvelle-Orléans, mais c’est un processus qui se déroule dans le monde entier dans les deltas urbains rapides du fleuve, y compris le delta du Pô en Italie, le delta du Nil en Égypte, le Gange-Brahmapoutre en Inde et au Bangladesh, le Mékong au Vietnam et le delta du fleuve Jaune en Chine. Plus de 500 millions de personnes vivent actuellement dans les deltas des fleuves du monde, des régions incroyablement riches mais écologiquement sensibles qui s’affaissent à un rythme alarmant d’environ 10 centimètres par an, faisant engloutir chaque année des dizaines de mètres de terre dans ces régions. Au cours de la dernière décennie, 85 % des principaux deltas fluviaux du monde ont été inondés, tuant des centaines de milliers de personnes. Parallèlement à ce processus d’affaissement, l’érosion côtière détruit les barrières naturelles qui protègent les villes deltaïques des tempêtes de plus en plus violentes et de leurs eaux de crue. Au fur et à mesure que les glaciers de montagne fondent, des centaines de billions de gallons d’eau de fonte se jettent dans les mers environnantes qui se réchauffent et, par conséquent, augmentent en volume. Cette convergence signifie qu’un nombre croissant de villes côtières du monde tomberont bientôt sous le niveau de la mer et seront exposées aux tempêtes et aux ondes de tempête de plus en plus violentes nées d’une planète surchauffée.

Alors que les habitants des villes côtières du monde entier seront confrontés à des conditions de plus en plus extrêmes dans les années et décennies à venir, ce sont les pauvres qui sont les plus vulnérables aux perturbations climatiques en cascade dans les villes. Dans les villes du Sud, les conditions déjà dangereuses pour la vie dans les établissements informels sont exacerbées par le changement climatique. Lorsque les catastrophes ne prennent pas directement la vie des gens en effondrant des bâtiments fabriqués à la hâte et des terrains instables, l’absence d’égouts pluviaux et d’élimination des déchets solides peut amplifier l’impact des inondations. Les maladies infectieuses peuvent être transmises rapidement par les eaux de crue, entraînant des flambées de choléra, de typhoïde, de leptospirose et de méningite qui détruisent la vie des pauvres même après le retrait des eaux de crue. Les approvisionnements alimentaires mondiaux, de plus en plus fragiles, sont perturbés. Pour les personnes vivant dans des établissements informels, l’infrastructure est une réalisation collective constamment improvisée et négociée plutôt qu’un aspect invisible et pris pour acquis de la vie urbaine. Par conséquent, les risques quotidiens peuvent souvent se transformer en catastrophes pour les pauvres des villes du Sud. Mais lorsque des événements climatiques extrêmes provoquent la destruction des infrastructures, les habitants vulnérables des villes les plus riches du monde peuvent voir leur vie menacée, comme l’ont démontré les ouragans de la Nouvelle-Orléans et de New York et les vagues de chaleur de Chicago et d’Europe. Dans de telles circonstances, le point culminant catastrophique de l’urbanisation et du changement climatique affecte des personnes vulnérables comme les personnes âgées et les pauvres avant tout, mais il menace aussi des quantités massives d’actifs capitalistes. Pourquoi, compte tenu de ces menaces dramatiques actuelles et futures, n’y a-t-il pas plus d’alarmes publiques ?

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Les scientifiques ajustent statistiquement les données recueillies dans les stations météorologiques urbaines. Par conséquent, les formes extrêmes de réchauffement qui se produisent dans les villes sont éliminées des évaluations scientifiques du changement climatique.
Le 30 juillet 2012, la chaleur étouffante de New Delhi, la capitale de l’Inde, a conduit à une consommation d’électricité record, car les gens ont installé des pompes électriques pour travailler en puisant l’eau des puits et les riches ont mis en marche leurs climatiseurs. En tandem, les agriculteurs des États du nord du Pendjab et du Haryana, qui luttent pour maintenir leurs cultures en dépit d’une saison de mousson tardive, ont puisé dans le réseau électrique pour faire fonctionner des pompes qui irriguent les rizières. Le fait que les pluies de mousson ne soient pas arrivées ironiquement signifiait aussi que les centrales hydroélectriques produisaient moins d’électricité. Alors que les citoyens indiens sont habitués à rouler des pannes d’électricité, l’effondrement en cascade qui a provoqué une panne d’électricité dans la plupart des régions du nord de l’Inde ce jour-là a établi des records. Plus de 300 millions de personnes étaient sans électricité. Les téléphones et les feux de circulation ont cessé de fonctionner. Les chemins de fer ont été fermés pendant des heures, piégant de nombreuses personnes au milieu de leurs trajets matinaux. De nombreux hôpitaux ont dû suspendre leurs activités. L’approvisionnement en eau s’est rompu lorsque les stations de traitement et les stations de pompage ont cessé de fonctionner. Il est devenu impossible de puiser l’eau des puits alimentés par des pompes électriques. Bien que le courant ait été rétabli assez rapidement, le lendemain, le 31 juillet, une panne de courant encore plus importante a coupé l’électricité pour 620 millions de personnes.

L’Inde fait face à des défis uniques en ce qui concerne son infrastructure électrique : on estime que 27 % de l’énergie produite est perdue dans le transport ou volée, selon la Central Electricity Authority de l’Inde, et 25 % de la population du pays, soit environ 300 millions de personnes, n’ont pas du tout accès à l’électricité. Mais de peur que les habitants des pays développés ne se sentent satisfaits des pannes d’électricité dans le monde en développement, il est bon de rappeler que le nord-est des États-Unis a subi une panne d’électricité en cascade similaire au cours de l’été 2003, un événement qui a coupé l’électricité pour 55 millions de personnes au milieu d’une intense vague de chaleur estivale. Les métros de New York ont arrêté de courir. Les climatiseurs ne fonctionnaient plus. L’eau a cessé de couler des robinets. Des centaines de milliers de personnes ont dû rentrer chez elles à pied, sous un soleil de plomb.

Les vagues de chaleur et les pannes de courant en cascade qu’elles provoquent sont de plus en plus fréquentes dans les villes du Nord et du Sud. La chaleur extrême est déjà responsable de plus de décès liés aux conditions météorologiques par année que toute autre forme de temps extrême. Que se passerait-il si une vague de chaleur prolongée plongeait une grande ville comme New York ou São Paulo dans une panne de courant de plusieurs jours ? Quels systèmes d’urgence sont en place pour soutenir une population urbaine de plusieurs dizaines de millions d’habitants lorsque les pompes électriques ne fonctionnent plus pour fournir de l’eau et lorsque les systèmes de transport qui pourraient faire sortir les gens d’une zone d’interdiction sont paralysés ? Si les vagues de chaleur mortelles de 2003 en Europe et de 1995 à Chicago démontrent l’impact potentiellement catastrophique des extrêmes de chaleur, étonnamment peu d’attention a été accordée à ce que les scientifiques appellent l’effet d’îlot thermique urbain et à la vulnérabilité des populations urbaines. L’effet d’îlot thermique signifie que les villes sont, en moyenne, 30 % plus chaudes que les campagnes. Pourtant, la science du climat mesure le changement climatique à l’échelle de la planète dans son ensemble, plutôt qu’à l’échelle urbaine, où l’impact du réchauffement est manifestement beaucoup plus extrême. En fait, les scientifiques ajustent statistiquement les données recueillies dans les stations météorologiques urbaines lorsqu’ils cherchent à mesurer les fluctuations de la température mondiale. En conséquence, les formes extrêmes de réchauffement qui se produisent dans les villes – les lieux où vit aujourd’hui la majorité de l’humanité – sont éliminées des évaluations scientifiques du changement climatique. Cela signifie en fait que les évaluations officielles sous-estiment radicalement l’ampleur du réchauffement que connaissent aujourd’hui les citadins du monde entier. Comme le dit Brian Stone, « Pour beaucoup de gens, vivre dans une grande ville aujourd’hui, c’est vivre à la pointe des conditions environnementales qui changent le plus rapidement que l’homme n’ait jamais connu – et même ne pas le savoir ».

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